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Die wuchtigen Eichenmöbel, dunkelgrüne Brokatstoffe, mit passender Seidentapete bespannte Wände und eine, in Jahrhunderten geschwärzte, Holzdecke, in Lady Ednas Zimmer vermitteln Rosalie und Nathan den Eindruck einen Sprung durch die Zeit, in ein weit zurückliegendes Jahrhundert, gemacht zu haben. Auf dem Toilettentisch, mit dem goldgerahmten Spiegel, liegen korrekt aufgereiht Bürsten, Kämme, Handspiegel, diverse Cremetiegel aller Größen und kristallene Flakons mit Duftwässern. Nur die Haarnadeln und Bänder in der zarten Porzellanschale mit Veilchenmotiv bilden eine chaotische Masse.

Nichts in Lady Ednas Zimmer deutet auf die Annehmlichkeiten des in den Jugendjahren steckenden zwanzigsten Jahrhunderts hin. Bis auf den Safe.

„Da ist ja das gute Stück.“

Nathan geht vor dem kniehohen Würfel aus Stahl in die Hocke. Die Tür mit dem Zahlenschloss steht offen. Eine der beiden massiven Schubladen wurde herausgerissen.

„Wie sie sehen, ist der größte Teil des Schmucks noch da. Auch die Schachtel in der Lady Edna die Familienjuwelen der de Clares aufbewahrte. Nur das Collier fehlt. Sagt Gil.“

Nathan wirft einen Blick in die unversehrte Schublade. Er stößt einen Pfiff aus.

„Aufs Geld scheint es der Dieb jedenfalls nicht abgesehen zu haben. Der Wert der Goldmünzen ist immens!“

Auf der flachen Hand hält er Rosalie eine Münze entgegen. Sie nickt anerkennend und nimmt die Münzen mit Daumen und Zeigefinger auf, weil sie annimmt der Inspektor erwartet diesen Akt des Interesses von ihr. Dabei berührt sie mit den Fingerspitzen Nathans Handfläche. Für den Bruchteil einer Sekunde prallen ihre Blicke aufeinander. Rosalies Herz macht einen zusätzlichen Schlag. Die Münze gleitet zurück in seine Hand. Nathan legt die Münze zurück. Er hebt die durchwühlte Schmucklade hoch und stellt sie auf einen zierlichen Tisch vor dem Fenster.

„Was hat es denn mit dem Collier auf sich?“, fragt er und blickt Rosalie streng an, „hat Gil auch dazu eine Meinung.“

Zuerst ist sie erstaunt, dann lacht sie hell auf. Nathan huscht ein Lächeln über die Lippen.

„Nein, hat er nicht. Aber Anthony hat mir von den sagenumwobenen de Clare Juwelen erzählt. An dem Collier hängt einer der ungewöhnlichsten Rubine, die je zu einem Schmuckstück verarbeitet wurden. Wenn man den Familienlegenden Glauben schenkt darf, ist er Schlüssel zu einem riesigen Schatz, der unter dem Schloss versteckt liegen soll.“

Nathan hat den zum Collier passenden Ring aus seinem Samtbett gezogen und hält ihn in die Sonnenstrahlen, die sich einen Weg durch die Wolken in Lady Ednas Zimmer gebahnt haben. Der Rubin leuchtet in einem tiefroten Feuer.

„Mein Erbteil“, seufzt Rosalie, „scheint kein Glück zu bringen.“

Nathan fasst nach Rosalies linker Hand.

„Ich kann mir nicht vorstellen, dass sie abergläubig sind“, mit sanftem Druck schiebt er ihr den Rubin in der kunstvoll gestalteten Fassung auf den Ringfinger. „Passt wie angegossen.“

Das kühle Gold an ihrem Finger irritiert Rosalie. Der Ring bedeckt ein ganzes Fingerglied. Sein Gewicht lässt sich nicht ohne weiteres ausblenden. Sie spürt ihn bei jeder Bewegung ihrer Hand.

„Was für ein Stein. Wie groß ist erst der Rubin am Collier“, überlegt Rosalie und sieht den Inspektor fragend an.

„Das sollten wir Mister de Clare fragen.“ Nathan überreicht Rosalie die Schmuckschachtel. „Kommen sie. Ich finde das Ganze sehr mysteriös. Ehrlich gesagt“, er hält abrupt im Satz inne und hält Rosalie die Tür auf.

Als er nicht weiterspricht beendet sie den Satz für Nathan: „ehrlich gesagt, ist es wahrscheinlich, dass der Dieb einer von uns ist. Wer wüsste sonst von dem Schatz? Ein Einbrecher von außen, hätte den gesamten Schmuck mitgenommen und die Goldmünzen.“

Er zieht eine Augenbraue hoch, wirft ihr einen erstaunten Blick zu. So viel Ehrlichkeit hat er nicht erwartet. Es war nicht Nathans erster Fall in Adelskreisen. In London bearbeitete er viele Fälle in gesellschaftlich hochstehenden Familie. Für seinen Chef war er der richtige Mann für diese Leute, er kannte sich aus, konnte sich auf dem glattem Parkett der oberen Zehntausend bewegen und Nathan war diskret. Das brachte einen der hohen Herren auf die Idee, er sei deswegen bestechlich. Man hätte Nathan einiges bescheinigen können, Bestechlichkeit gehörte nicht dazu. Das brach das Genick seiner glänzenden Karriere und er wurde in die Provinz versetzt.

„Haben sie keine Angst, dass sie mich auf eine Spur bringen, die ein schlechtes Licht auf ihre Familie wirft, wenn sie sich als wahr erweist?“

Rosalie bleibt vor der Treppe stehen. Gil und Anthony sehen interessiert zu ihr empor. Sie dreht sich zu Nathan um und flüstert:

„Es ist mir egal. Ich schulde dieser Familie nichts. Ich, ich meine wir, sind ein Leben lang ohne sie zurecht gekommen. Der Grund, warum ich zu der Testamentseröffnung kam, war etwas über meinen Großvater zu erfahren. Bis jetzt wenig Schmeichelhaftes und ich glaube kaum, dass es besser wird. Im Übrigen bin ich ebenso verdächtig. Die Familienjuwelen sollte ich erst nach Lady Ednas Tod bekommen. Und das ist sie ja jetzt.“

Bevor sie einen Fuß auf die Treppe setzen kann, fast Nathan nach ihrer Hand und zieht sie ein Stück zurück, so dass sie aus dem Blickfeld der beiden anderen Männer verschwindet.

„Dann hätten sie den ganzen Schmuck genommen“, sagt Nathan leise. Er beugt sich weiter zu Rosalie. Sein warmer Atem streift ihre Wange. Er drückt sanft ihre Hand. Ein angenehmes Kribbeln läuft ihren Rücken hinauf. „Tun sie mir den Gefallen, passen sie auf sich auf.“ Nathan löst den Griff und schiebt ihr eine Karte mit einer Nummer in die Hand. „Sie können mich jederzeit erreichen.“

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Eine kleine Szene – ca 19.Jahrhundert.

Roxanne warf einen letzten Blick in den Spiegel. Perfekt, dachte sie, Anthony wird heute sein blaues Wunder erleben. Ihr rotes Haar leuchtete im Schein der Kerzen, wie frisch poliertes Kupfer. Das Kleid aus dunkelgrüner Seide harmonierte mit ihren grünen Augen. Der Schnitt im angesagten Empirestil brachte ihre schlanke Figur hervorragend zur Geltung und gewährte einen geheimnisvollen Ausblick auf ihren vollkommenen Busen. Die cremefarbene Perlenstickerei und die Smaragdohrringe taten ihr Übriges, sie wie eine Prinzessin aussehen zu lassen.

Eitelkeit gehörte nicht zu Roxannes hervorstechenden Eigenschaften, aber an diesem Abend musste sie so schön sein, dass es allen den Atem verschlug, besonders Anthony und seinen Brüdern. Es war viele Jahre her, aber Roxanne hatte die Hänseleien und Demütigungen nicht vergessen, die sie von ihnen erdulden musste.

„Aber die Zeiten ändern sich. Jetzt wirst du sehen, wer zuletzt lacht.“

Roxanne streckte ihrem Spiegelbild die Zunge heraus. Dann setzte sie wieder ein unschuldiges Lächeln auf und verließ ihr Zimmer. Sara wartete sicher schon auf sie.

***

Der Zusammenstoß kam unerwartet. Roxanne flog der Fächer im hohen Bogen aus der Hand.

„Verzeihung, Mylady“, der Mann bückte sich nach ihrem Fächer, „ich ahnte nicht, dass ich nicht der einzige Gast bin, der zu spät auf dem Ball erscheint.“

Er machte eine leichte Verbeugung, als er ihr den Fächer überreichte. In seinen dunklen Augen blitzte der Schalk auf, als er sagte:

„Darf ich mich vorstellen? Simon Hastings, Lord of Calvedon. Und wer seid ihr?”

„Roxanne Harris, eine gute Freundin von Sara.“

„Es freut mich außerordentlich, dass ich schon jetzt die Ehre habe, die schönste Frau des Abends zutreffen, das erspart mir eine Menge Arbeit und ich kann mich sofort in eure Tanzkarte eintragen.“

Roxanne konnte sich ein Lachen nicht verkneifen.

„Sir, ich kenne euch. Nicht von Angesicht, aber aus den Gazetten. Ihr seid ein Herzensbrecher. Sagt man.“

Sie gingen den Flur entlang. Simon musterte sie unauffällig. Was für ein außergewöhnliches Mädchen, dachte er, und diese Augen.

„Ihr müsst nicht alles glauben, was in der Zeitung steht“, Simon schmunzelte, „leider habe ich über euch noch nichts gelesen.“

„Ich hoffe, dass es nie passieren wird.“

Roxanne blieb an der Treppe stehen und legte ihre schmale Hand auf Simons Arm. Diese kleine Vertraulichkeit gefiel ihm.

„Mylord, darf ich euch um einen Gefallen bitten?“

In Roxannes unergründlichen Augen glitzerte der Schalk.

„Wenn es in meiner Macht steht, tue ich alles für euch.“

„Nicht so voreilig. Ihr müsstet nämlich bereit sein, eurem Freund Anthony einen Streich zu spielen.“

Erstaunt zog Simon die Brauen hoch. Nicht nur rätselhafte Augen, sondern auch Geheimnisse, es wurde immer interessanter.

„Verfügt über mich“, sagte er galant.

„Gut“, Roxanne lächelte, „eigentlich müsst ihr nichts Besonderes tun. Nur das, was ihr immer tut, wenn ihr euch um eine Dame bemüht.“

„Das dürfte mir bei euch nicht schwerfallen“, Simon lachte.

Dieses Feen-Mädchen hatte scheinbar keine Ahnung, was alles dazugehörte, wenn er sich um eine Dame bemühte oder besser, was die Damen von ihm erwarteten. Simons Blick glitt über ihre nackten Schultern, das zarte Dekolleté und die zierlichen Hände, in denen sie den Fächer hielt.

„Allerdings könnte ich dabei ernsthaft in Gefahr geraten getötet zu werden. Lord Brighterton ist ein guter Schütze und sehr leicht erregbar. In welchem Verhältnis steht ihr zu ihm? Seid ihr seine Verlobte?“, fragte er und dachte, bitte sag Nein.

Roxanne lachte schallend.

„Oh, Mylord, Anthony würde mich niemals zur Braut wählen. Seht mich an.“

Simon fiel ein Stein vom Herzen. Er war frei, sich um Roxanne zu bemühen.

„Ich sehe euch an, und obwohl ich mich für intelligent halte, verstehe ich sie nicht so ganz? Wieso könntet ihr nie seine Braut sein?“

„Weil ich ein rothaariger, dicker, sommersprossiger Mops bin. Eine von Anthonys netteren Bezeichnungen für mich.“

Simon schüttelte den Kopf.

„Was immer ihr sein mögt, aber diese Bezeichnung betrachte ich als persönlichen Affront. Soll ich ihn fordern?“

Roxanne forschte in Simons Gesicht nach dem Wahrheitsgehalt dieser Aussage und war froh ein listiges Funkeln in ihnen zu sehen.

„Nun, Mylady, dann wollen wir Sir Anthony einen Denkzettel verpassen.“

Simon reichte ihr den Arm und Roxanne nahm dankbar an. Sie war froh Anthony nicht allein gegenübertreten zu müssen, denn es stimmte, er hatte ein aufbrausendes Temperament. Auch wenn sie keine Kinder mehr waren und er ihr vor der versammelten Gesellschaft keine Szene machen würde, genoss Roxanne Simons bedingungslosen Schutz.

***

Als Roxanne und Simon den blauen Salon betraten, in dem sich die Hausgäste vor dem Ball trafen, um einen kleinen Imbiss zu nehmen, hörte sie gerade noch, wie Anthony zu Sara sagte:

„Oh bitte, doch nicht diesen dicken, sommersprossigen Mops!“

Seine Brüder lachten und Sara machte ein unglückliches Gesicht.

„Aber Anthony, ich muss dich doch sehr bitten! Roxanne ist Mamas Patenkind“, tadelte sie ihren Bruder.

„Immer noch die Liebenswürdigkeit in Person, lieber Anthony“, sagte Roxanne mit ausgesuchter Höflichkeit hinter ihm, „wie ich höre, lässt dein Sarkasmus nichts zu wünschen übrig.“

Schlagartig war es totenstill im Raum. Alle Augen richteten sich auf die schöne junge Frau an Lord Calvedons Arm. Anthony, Ben und Collin drehten sich zu Roxanne um und Sara zwinkerte Roxanne verschwörerisch zu.

„Roxi?“, flüsterte Anthony fassungslos.

„Für dich Roxanne“, erwiderte sie und hielt seinem entgeisterten Blick stand. „du darfst wieder zu dir kommen, wenn du genug gegafft hast.“

„Du bist kaum wieder zuerkennen“, stellte Collin bewundernd fest.

„Danke, mein Lieber“, Roxanne lächelte sanft, als würde sie mit einem kranken Kind reden, „ihr habt euch nicht sehr verändert.“

„Ach Sara, Liebste, sieh wen ich getroffen habe“, Roxanne warf ihrer Freundin einen konspirativen Blick zu, „Lord Calvedon.“

Simon schob sich ins Blickfeld seines Freundes und erntete einen düsteren Blick.

„Fühlst du dich nicht wohl, Anthony“, fragte er besorgt und versuchte ein Grinsen zu unterdrücken.

„Doch mir geht es sehr gut“, knurrte Anthony und fuhr sichtlich beunruhigt durch sein helles dichtes Haar, „wie ich sehe, amüsierst du dich hervorragend.“

„Oh, das tue ich doch immer bei euren Festen. Aber heute Abend besonders.“

Simon neigte den Kopf in Roxannes Richtung, was sie mit einem liebenswürdigen Lächeln quittierte. Anthony spürte einen bösartigen Stich in seinem Herzen. Es durfte unmöglich sein, dass dieses schöne Geschöpf Simon gehören sollte.

„Vergiss nicht, sie ist Gast in meinem Haus und Patenkind meiner Mutter.“

Jeder Muskel in Anthonys Körper war angespannt. Die beiden Männer maßen sich mit durchdringenden Blicken.

„Wie könnte ich das vergessen, Anthony“, erwiderte Simon spöttisch. „Mylady, würdet ihr mich zum Tanz begleiten?“

Roxanne knickste leicht.

„Sehr gerne, Mylord“, und leiser, sodass nur er es hören konnte, „ich las ihr seid ein begnadeter Tänzer.“

Simon lachte herzlich. Anthony sah den beiden unsicher hinterher und ballte die Fäuste. Bei schönen Frauen traute er Simon nicht über den Weg, Anthony kannte ihn einfach zu gut, als dass er ihm bei Roxanne ehrbare Ziele zutraute.

„Da habt ihr tatsächlich die Wahrheit gelesen.“

Roxanne ging an seiner Seite in den Ballsaal. Alles war so passiert, wie sie es sich vorgestellt hatte. Anthony hatte es die Sprache verschlagen, und sie ging mit einem der begehrtesten Männer zum Tanz. Rache ist eben doch süß, dachte sie, und gab sich der Illusion hin, dass sie Anthony eine Lektion erteilt hätte.

***

Simon betrachtete das ätherische Geschöpf an seiner Seite und konnte sein Glück kaum fassen. Was für ein unglaublicher Zufall, dass ausgerechnet er Roxanne begegnet war. Er konnte es an den Gesichtern der Anwesenden ablesen. Die Frauen tuschelten neidvoll mit ihren Bekannten und Freundinnen, während jeder Mann wünschte, an Simons Stelle zu sein. Als das Orchester die ersten Töne spielte, legte Roxanne ihre zierliche Hand in seine und er führte sie auf die Tanzfläche.
Simon hatte nicht zu viel versprochen und die Zeitungen hatten nicht untertrieben, er war ein fantastischer Tänzer.

Roxanne hatte das Gefühl auf Wolken zu schweben. Bis jetzt gab es keinen Mann, der sie gleichzeitig so sanft und doch so bestimmt führte. Einzig die Tatsache, dass Simon den Blick keine Sekunden von ihr wendete, machte sie stutzig.

„Mylord, ist etwas nicht in Ordnung?“, fragte sie unsicher.

„Nein, wieso?“

„Weil ihr mich so aufmerksam betrachtet.“

Über Simons markantes Gesicht huschte ein Lächeln. Er zog sie etwas näher heran und beugte sich zu ihr hinunter.

„Ihr seid die schönste Frau des Abends, Roxanne, und ich habe die Ehre mit euch zu tanzen. Es wäre eine Schande, wenn ich euch nicht die gebührende Aufmerksamkeit schenkte.“

„Sir, ihr scherzt. Bitte macht euch nicht lustig über mich.“

Simon wurde ernst.

„Niemals würde ich darüber Scherze machen. Habt ihr denn die Blicke der anderen Männer, einschließlich Anthonys und seiner Brüder, nicht bemerkt. Ich bin der meist beneidete Mann des Abends.“

„Nein, habe ich nicht.“

Roxanne riskierte vorsichtige Blicke.

„Um so besser“, Simon strahlte, „ich bin nicht bereit meine privilegierte Stellung an eurer Seite kampflos aufzugeben.“

„Oh, das müsst ihr nicht Sir. Ich genieße es mit euch zu tanzen.“

„Das Kompliment kann ich nur zurückgeben. Allerdings sieht das Anthony nicht sehr wohlwollend. Sein Gesicht gleicht dem eines Kriegers, der nur darauf wartet das sein Gegner ihm seine schwache Stelle präsentiert.“

„Ihr habt nichts zu befürchten. Anthony kann mich nicht leiden. Für ihn bin ich nur eine nervtötende hässliche kleine Kröte.“

Simon schüttelte den Kopf. So mochte es einmal gewesen sein. Er hatte Anthonys Blick gesehen, als sie an ihm vorbei tanzten. Dieses Mädchen war ein Juwel, nur wusste sie nichts davon, oder falls sie es wusste, bedeutete es ihr nichts, was sie um so liebenswerter machte. Er wäre jedenfalls der Letzte, der ihr sagen würde, dass Anthony für sie entflammt war, auch wenn er es vielleicht selbst noch nicht wusste.

Tatsächlich stand Anthony wie erstarrt am Rand der Tanzfläche. Sara lächelte. So hatte sie ihren großen Bruder noch nie erlebt. Er ließ Roxanne keinen Moment aus den Augen. Anthony konnte es einfach nicht fassen, aus dem hässlichen Entlein war ein Pfau geworden. Trotz ihres teuren Kleides und es kostbaren Schmucks wirkte sie natürlich. Als er sah, wie frei und offen sie Simon anlächelte und mit ihm sprach, spürte er ein heißes Gefühl von Eifersucht in sich aufflammen. Er deklarierte es als Verantwortungsgefühl, weil er sich für seine Eifersucht schämte. Immerhin hatte er Roxanne früher oft und bösartig gehänselt, bis sie in Tränen ausbrach, und seine Brüder mit hinein gezogen. Das kam ihm jetzt völlig unpassend und irreal vor. Aber es ließ sich nicht rückgängig machen. Die Frage war, ob Roxanne ihm verzeihen konnte.

Die riesigen Kristalllüster strahlten im Schein der vielen Kerzen und brachen sich in den Spiegeln, die an einer Wand angebracht waren, um den Raum größer erscheinen zu lassen. Die Paare drehten auf dem Parkett ihre Runden und inmitten all der Herrlichkeit schwebte Roxanne in Simons Armen leicht wie eine Feder. Nichts erinnerte an die pausbäckige, linkische, unscheinbare Roxanne von damals.

„Sie ist unglaublich.“

„Wer?“, Collin wandte sich seinem Bruder zu.

Anthony gab keine Antwort. Er war sich nicht einmal bewusst, dass er es laut aussprach. Roxanne schlug ihn völlig in ihren Bann und er war nicht der Einzige.

„Wer ist denn nun unglaublich?“

Collins stupste seinen Bruder in die Seite.

„Roxanne“, murmelte der.

„Da erzählst du nichts Neues. Jeder heiratsfähige Mann schaut sie an, und die anderen ebenfalls. Ich wette ihre Tanzkarte ist voll bis obenhin.“

Anthony wusste nicht, was er darauf antworten sollte. Roxannes Anblick verhinderte, dass er vernünftig nachdenken konnte. Nur der Gedanke, dass er der Einzige war, der sie besitzen durfte, raste wie ein Sturm durch seinen Kopf und verhinderte, dass er angemessen reagierte.

***

Der Tanz war vorbei, und als das nächste Musikstück einsetzte, bemerkte Anthony, dass Simon mit Roxanne am Arm auf die großen Flügeltüren des Ballsaals zusteuerte. Bevor die beiden auf die Terrasse treten konnten, hatte Anthony sich vor Simon aufgebaut.

„Wohin wollt ihr?“, seine Stimme hatte einen drohenden Unterton.

„Etwas frische Luft schnappen“, erwiderte Roxanne, bevor Simon antworten konnte, „kommt, Mylord.“

„Das solltest du dir zweimal überlegen“, warnte Anthony, „er ist als Schürzenjäger verpönt. Das würde deinem Ruf sehr schaden.“

Roxanne richtete sich zu voller Größe auf. Trotzdem musste sie zu Anthony aufblicken. Ihre Blicke prallten aufeinander. Sie verstärkte den Druck auf Simons Arm. Trotzig reckte sie ihm das Kinn entgegen und antwortete kühl:

„Ich weiß ja nicht, wer dich zu meinem Vormund bestellt hat? Aber soviel sei gesagt: Dein Name, mein lieber Anthony, wird in den Zeitungen nicht weniger mit Damen zweifelhafter Reputation genannt, als der von Lord Calvedon.“

„Touché“, sagte Simon und grinste.

Anthony schnappte nach Luft. Roxanne hatte tatsächlich die Verve ihm die Stirn zu bieten.

„Du bist das Patenkind meiner Mutter. Als Hausherr und Oberhaupt der Familie habe ich die Pflicht, deinen Ruf zu schützen.“

Roxanne lachte hell auf.

„Du!? Ich staune, dass ausgerechnet du, dies anführst. Du bist immerhin der Mensch, der sich die übelsten Schimpfnamen für mich ausgedacht und sie der Öffentlichkeit verkündet hat. Wenn jemand meinen Ruf ruiniert hat, dann doch wohl du! Wenn ich mir meinen Ruf noch mal ruiniere, dann suche ich mir den Mann selbst aus, der sich dieser Ehre rühmen darf.“

Roxannes grüne Augen sprühten Funken. Ihre Blicke maßen sich mit Anthonys. Sara bekam Angst, dass sich die beiden an die Gurgel gehen könnten. Anthony hatte die Hände zu Fäusten geballt. Es kostete ihn Mühe genug Selbstbeherrschung aufzubringen, Simon nicht zu schlagen, der sich das Lachen nicht verkneifen konnte.
Simon hatte noch nie eine Frau gesehen, die Anthony widerstand, geschweige denn so entschieden die Meinung sagte. Collin und Ben beobachteten den Disput aufmerksam und rechneten sich bessere Chancen bei Roxanne aus, je schlechter Anthony da stand. Da dieser sich keinen Schritt von der Tür weg bewegte, wandte sich Roxanne an Simon.

„Sir, seid so gut und schädigt meinen angeschlagenen Ruf mit einem weiteren Tanz, bevor Lord Brighterton eine Prügelei anzettelt und ich mich noch mehr vergesse. Das ist es nicht wert.“

Anthony schluckte. Roxanne zahlte ihm seine Jugendsünden heim.

„Nichts lieber als das, Mylady.“

Simon machte eine leichte Verbeugung und ohne Anthony eines weiteren Blickes zu würdigen, folgte sie Simon zurück auf die Tanzfläche.

Ein bisschen Herz, Schmerz, Liebesgeplänkel fürs Wochenende 🙂 .

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Er ist scheußlich, dachte ich, das schmuddelige Hemd, der furchtbare Geruch und dann diese Haare. Die hatten seit Urzeiten kein Shampoo mehr gesehen. Ein Schauer des Ekels lief mir über den Rücken. Nach der Beschreibung meines Chefs, blieb kein Zweifel, das war unser Mann.

Ich sollte den Lockvogel spielen und mich an ihn heran machen. Am liebsten hätte ich auf dem Absatz kehrt gemacht, aber Auftrag war Auftrag. Ich atmete durch und stöckelte auf meinen High Heels auf ihn zu. Verflixt diese blöden Schuhe. Eigentlich sollte Jenny hier sein, um diesen Mafiosi anzubaggern, aber die lag mit Grippe im Bett, gerade rechtzeitig. Ich versuchte so locker wie möglich zu sein, und lächelte den Don aufreizend an, als ich umknickte, den Halt verlor und stürzte. Kurz bevor ich zu Boden ging hielten mich zwei kräftige Händen fest und zogen mich zurück.

„Na kleine Lady, nicht so hastig“, sagte eine angenehme Stimme.

„Danke“, stammelte ich und verfluchte meinen Fauxpas. Ich hoffte, dass niemand das Messer an meinem Oberschenkel bemerkt hatte. Es war riskant bei sowenig Kleidung ein Waffenarsenal mit sich herum zu schleppen, aber dieser hässliche Mafiosi war für seine Brutalität bekannt. Ich wollte abgesichert sein.

„Ich sollte mir ihr Bein mal ansehen, dass sah eben gar nicht gut aus?“

Mein Retter sah mich lächelnd an.

„Nein danke, es geht schon“, lehnte ich ab.

„Sind sie ganz sicher?“

Er hielt meine Hand fest und zog einen Stuhl heran.

„Setzen sie sich. Es dauert nicht lange, ich kenn mich aus.“

Er drückte mich auf die Sitzfläche, kniete sich hin und zog mir den Pumps aus. Vorsichtig tastete er den Knöchel ab.

„Mein Name ist übrigens David, wie heißen sie?“

„Maja. – Ich glaube, dass ist nicht mein Fuß.“

Seine Hand war bis zu meinem Knie hoch gerutscht.

„Erwischt“, er lachte, „aber man kann es versuchen.“

„Aber nicht bei mir“, ich zog meinen kurzen Rock etwas höher und zeigte ihm das Messer, „ich kann damit umgehen.“

Statt verwundert oder erschrocken zu sein, sah er mich nur spöttisch an.

„Ich würde ihnen gerne meine Waffe zeigen“, sagte er eindeutig zweideutig, „aber ich will nicht, dass meine Tarnung auffliegt. – FBI“, raunte er.

„CIA“, ich beugte mich etwas vor, „was machen sie hier?“

„Das gleiche könnte ich sie fragen?“

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Für alle die gerne etwas Herz-Schmerz mögen, hier eine meiner heißgeliebten historischen Stückchen :-).

                                 Anno 1856

Die Sonne versank hinter den hohen Bäumen von Staverley Court. Der Himmel war in die verschiedensten orange Töne getaucht. Besonders im September, wenn sich die Blätter der Bäume zu färben begannen, war das Farbenspiel unbeschreiblich schön. Ich ließ den Pinsel sinken und setzte mich auf die breite Fensterbank unseres alten Kinderzimmers. Mit den Jahren hatte ich diese Szene viele Male gesehen, trotzdem hatte sie nichts von ihrer Fazsination verloren. Während ich die Farbenpracht in mir aufsaugte, fragte ich mich, wie oft ich dieses Schauspiel noch verfolgen könnte. Ich seufzte. Was würde  nächstes Jahr um diese Zeit sein? Wo wäre ich und wo meine Schwester Anna? Seit meine Mutter vor zwei Wochen beerdigt wurde, warteten wir auf Lord Justin Stanford, den neuen Besitzer von Staverley Court.

Lord Staverley, Mamas Mann, war nicht mein richtiger Vater, allerdings ließ er mich dass nie spüren und ich hatte ihn sehr gerne. Er heiratete meine Mutter, kurz nachdem mein Vater bei einem Reitunfall ums Leben kam. Sie liebten sich sehr und als meine kleine Schwester Anna geboren wurde, war das Glück perfekt. Anna und ich genossen eine vorzügliche Ausbildung und waren unzertrennlich.

 Vor drei Jahren war Annas Vater an einer starken Grippe erkrankt, hatte sich eine Lungenentzündung zugezogen und starb. Seit dieser Zeit, war Mutter nicht mehr dieselbe. Sie litt unter Depressionen, war anfällig für alle möglichen Krankheiten und nun hatte sie uns auch verlassen. Ich war der Meinung, sie starb an gebrochenem Herzen. Anna weinte sich die Augen aus dem Kopf. Ich war wie erstarrt. Die Menschen, die ich am meisten liebte waren fort. Nur Anna war mir geblieben, sie durfte ich nicht auch verlieren. Ich befand mich in einem schwarzen Loch. In meinem Kopf ging alles drunter und drüber. Wenn Lord Stanford, der letzte männliche Verwandte Lord Staverleys eintraf, erwartete er vermutlich nur eine junge Frau. Was würde er sagen wenn er zwei vorfinden würde, mit denen er sich befassen musste. Besonders, da ich nicht direkt mit seiner Familie verwandt war, was würde mit mir passieren? Unvermittelt überlief mich ein kalter Schauer, trotz der lauen Brise, die durch das offene Fenster herein wehte. Könnten wir zusammen bleiben oder würde er uns trennen? Ich wusste, dass ich das nicht ertragen könnte und auch Anna hatte Angst davor.

Allerdings war das  kein Wunder, wir hatten die Stanfords nie kennen gelernt. Lord Staverley pflegte keinen Kontakt zu der Familie seiner älteren Schwester. Er behauptete immer, seine Schwester schlüge völlig aus der Art. Sie neigte dem Glücksspiel zu und man munkelte, dass sie ihren älteren Ehemann betrog, als er noch unter den Lebenden weilte. Inzwischen war Lord Arthur verstorben und sein Sohn das Oberhaupt der Stanfords. Das erfuhren wir aus der Zeitung. Da wir auf dem Land keine große Beschäftigung hatten, nahmen wir jede Nachricht begierig auf und studierten die Zeitungen solange, bis wir sie auswendig kannten. Besonders seit Mutter krank war, hatten wir kaum noch Umgang mit anderen Menschen, da wir völlig in ihrer Pflege aufgingen und so waren die Gazetten unsere einzige Brücke zur Außenwelt. In der wenigen Freizeit ritten wir aus, lasen uns durch aufregende Reiseberichte aus Vaters Bibliothek und stellten uns vor, fremde Länder zu bereisen. Manchmal richteten wir uns in unserem alten Kinderzimmer ein und malten. Anna war besonders begabt.

 Ich hatte mich zum Malen zurückgezogen, um mich von den kommenden Ereignissen abzulenken. Anna verbrachte die meiste Zeit in ihrem Zimmer und ließ sich nicht bewegen, mit mir zu kommen. Ich sah schon eine ganze Weile aus dem Fenster, als ein Reiter, der die Allee herauf geprescht kam, meine Aufmerksamkeit auf sich zu zog. Wer wollte uns so spät seine Aufwartung machen? Rasch schloss ich das Fenster, zog meinen alten Kittel aus und rannte die Wendeltreppe hinunter in Annas Zimmer.

„Anna!“

Ich stieß die Tür auf und Anna zuckte erschrocken zusammen.

„Anna, tut mir leid, dass ich dich erschreckt habe! Wir bekommen Besuch. Ich glaube, es ist Lord Stanford.“

Ihre Augen weiteten sich ängstlich. Bevor wir noch ein Wort wechseln konnten, klopfte es.

„Herein!“

James, unser Butler, erschien in der Tür.

„Lord Stanford ist eingetroffen und wünscht Miss Staverley zu sehen. Ich habe ihn in die Bibliothek geführt.“

„Danke, James! Sagen sie ihm, wir kommen gleich.“

James zog sich leise zurück.

„Nein, bitte, Eliana, ich will ihn nicht sehen. Bitte, rede du mit ihm!“, Anna sah mich beschwörend an.

„Aber Anna, er will dich sehen!“

Ich fasste nach ihren Händen, sie waren eiskalt.

„Ich kann das nicht! Ich befürchte, ich falle in Ohnmacht, wenn ich ihm gegenüber treten muss. Sag ihm, ich liege im Bett und fühle mich nicht wohl!“ Anna begann zu schluchzen. „Bitte!“

 „Na, gut!“ Ich atmete tief durch.

„Viel Glück!“

Anna drückte dankbar meine Hände.

„Danke, dass kann ich gebrauchen!“

Ich richtete mich kerzengerade auf, und mit aller Würde, die ich aufbringen konnte, ging ich hinunter. So musste es sich anfühlen, zu seiner eigenen Hinrichtung zu gehen. Ich dachte an all die Gerüchte, die wir über Lord Justin gehört hatten. Er war ein überragender Reiter, dem die Frauen zu Füßen lagen. Seine neuste Errungenschaft war die schöne Lady Isabell. Lord Stanford war als gefühlskalt und zynisch bekannt, ein Mann ohne Nerven, der keine Gefahr scheute. Das war der Grund für Annas Abneigung. In ihrer Trauer konnte sie keine harten Worte vertragen und fing bei jeder Kleinigkeit an zu weinen.

Vor der Bibliothek blieb ich stehen, straffte meine Schultern und klopfte.

„Herein!“

Vorsichtig öffnete ich die Tür und trat ein. Das Feuer im Kamin verbreitet ein warmes Licht. Lord Stanford sah in die prasselnden Flammen, mit dem Rücken zu mir. Eine letzte gute Gelegenheit die Flucht zu ergreifen.

„Guten Abend, Mylord“, meine Stimme zitterte.

Lord Stanford richtete sich zu voller Größe auf und drehte sich zu mir um. Ein leicht erstaunter Ausdruck trat in seine Augen, als er mit fester, kühler Stimme sagte:

„Guten Abend, Miss Staverley. Ich hielt sie für jünger!“

Ich hatte es geahnt.

„Miss Staverley ist jünger. Sie lässt sich entschuldigen. Seit dem Tod unserer Mutter befindet sie sich nicht gut“, versuchte ich mich souverän zu geben.

„Anna hat eine Schwester?“

Er kam aufreizend langsam näher. Interessiert musterte er mich ich. Trotzdem ich nicht klein war, überragte Lord Stanfort mich mindestens um einen Kopf. Er sah mich durchdringend an und ich fühlte mich nicht wohl in meiner Haut. Wie ein Kaninchen in der Falle.

 „Wie heißen sie?“

Er fixierte mich mit seinen kühlen blauen Augen und ich antwortete mit zitternder Stimme.

„Eliana Lefay.“

Justin zog eine Augenbraue hoch.

„Sie sind Französin?“

„Ja, zur Hälfte. Mein Vater war ein französischer Edelmann. Anna ist meine Halbschwester.“

„So, so!“

Er ging einmal um mich herum und begutachtete mich. Wie ein Pferd auf einer Auktion. Ich rührte mich nicht und sah auf meine Schuhspitzen.

„Nun, ich denke, dass wird die Sache nicht unnötig erschweren.“

Ich wandte den Kopf.

„Welche Sache?“

Was meinte er?

„Sie und ihre Schwester gut zu verheiraten.“

„Heiraten?“

Ich war sprachlos.

„Natürlich! Was sollte ich sonst mit ihnen tun? Mir obliegt die Verantwortung für sie und ihre Schwester. Für zwei junge Damen ihres Alters, ist es das Beste, zu heiraten und versorgt zu sein. Schließlich habe ich auch noch andere Verpflichtungen, als auf sie aufzupassen.“

„Andere Verpflichtungen? Sie meinen wohl Lady Isabell?“, rutschte es mir ausversehen heraus.

Sofort traf mich ein strafender Blick seinen stahlblauen Augen. Ich zuckte unter dieser Kälte  zusammen und entsetzt sah ich ihn an, als er weiter redete.

„Ihre Schwester wird eine Mitgift von 80.000 Pfund erhalten. Und was ist für sie vorgesehen?“

„Im Fall einer Heirat wird ein Trust frei, der etwa 50.000 Pfund wert ist“, antwortete ich tonlos.

„Das erleichtert meine Pläne um einiges.“

Lord Stanford klang völlig gleichgültig. Er wollte uns loswerden, verkaufen. Und bei dem Geld, das uns bei unserer Hochzeit zustehen würde, hätte er sicherlich keine Probleme einen Abnehmer für uns zu finden. Meistbietend ersteigert. Das konnte nicht sein ernst sein. Der Gedanke daran, welche zwielichtigen Heiratskandidaten sich für uns interessieren würden, machte mir Angst. Männer, die es nur auf unsere Mitgift abgesehen hatten, ein widerlicher Gedanke!

In Lord Stanfords Gesicht erkannte ich keine Gefühlsregung. Sollten die Gerüchte wahr sein? Konnte er uns, ohne unsere Wünsche in Betracht zu ziehen, einfach verschachern?

„Ich möchte nicht von meiner Schwester getrennt werden“, wagte ich einen Versucht ihn umzustimmen.

„Ich kann ihnen nichts versprechen. Vorläufig werden sie noch zusammen sein, also sollten sie es genießen. Sie werden die nächsten Wochen auf unserem Familienbesitz verbringen. Meine Mutter wird sie in die Gesellschaft einführen. Alles Weitere wird sich finden.“

Das er damit auf heiratswillige Männer anspielte, war mir klar.

„Von hier fort gehen?“

Meine Beherrschung ließ mich langsam aber sicher im Stich und meine Augen füllten sich mit Tränen. Das war ein einziger großer Alptraum, und ich hoffte daraus aufzuwachen.

„Ich kann sie ja schlecht hier lassen. Zwei junge Damen der Gesellschaft ohne Anstandsdame. Oder wie hatten sie sich das vorgestellt?“

Justin setzte sich hinter den großen Schreibtisch seines Vaters und ließ mich nicht aus den Augen.

„Bis jetzt sind wir sehr gut alleine zu Recht gekommen.“

Alles in mir sträubte sich gegen seine Pläne. Ich senkte den Blick, damit er die Tränen nicht sah, die mir über die Wangen rollten. Als Justin nicht antwortete, fragte ich leise:

„Dürfen wir unsere Pferde und unsere Hunde mitnehmen?“

„Natürlich!“

Seine Stimme klang weicher. Ich sah ihn an und unsere Blicke trafen sich. Mein Herz schlug plötzlich schneller.

„Alles was sie möchten, können sie mitnehmen, ich werde das Nötige veranlassen.“  

„Danke, Mylord“,  ich neigte den Kopf. „Darf ich mich jetzt entschuldigen? Ich bin müde!“

„Sicher. Ich würde morgen gerne mit ihrem Verwalter sprechen, um die finanziellen Dinge zu regeln.“

Auch das noch. Ich gab mir einen Ruck, sah ihn direkt an und sagte:

„Nun, da werden sie wohl mit mir vorlieb nehmen müssen.“

„Mit ihnen?“

Das schien zur Abwechslung ihm die Sprache zu verschlagen.

„Ja, in den letzten drei Jahren habe ich die Bücher geführt und den Besitz verwaltet.“

„Höchst ungewöhnliche Methoden“, er hob irritiert die Augenbrauen.

„Ja, Mylord. Gute Nacht!“

Ich wollte die Bibliothek verlassen, als Justin mich zurückhielt.

„Eliana!“

Er erhob sich und kam zu mir herüber. Seine Nähe machte mich nervös und ich verschränkte die Finger ineinander.

„Sehen sie mich an!“, es klang wie ein Befehl und ich gehorchte. „Sträuben sie sich nicht gegen ihre Zukunft, dann wird es für uns alle leichter sein. Jeder muss seine Pflicht erfüllen.“

Justin legte eine Hand unter mein Kinn und sagte mit rauer Stimme:

 „Wenn ihre Schwester nur halb so reizvoll ist, wie sie, werden sich sicher respektable Ehemänner finden.“

Das konnte alles nicht wahr sein. Mein Kampfgeist erwachte.

„Ich werde niemals einen Mann heiraten, den ich nicht liebe, eher sterbe ich!“

Ich warf meinen Kopf zurück und verließ schnurstracks die Bibliothek.

 

Das konnte heiter werden. Justin sah Eliane kopfschüttelnd hinterher. Er hatte gehofft, wie ein Retter empfangen zu werden, aber das Gegenteil war der Fall. Nicht nur das. Plötzlich wurde mit zwei Mädchen konfrontiert. Eliana schien ziemlich widerspenstig zu sein. Trotzdem die Leute behaupteten, er sei kühl und unnahbar, besaß er genug Menschenkenntnis um erkennen, dass ihre schönen blauen Augen sehr traurig blickten. Die letzten drei Jahre, in denen sie den ganzen Haushalt geführt, ihre kleine Schwester erzogen und ihre Mutter pflegte, hatten ihr sicher große Kräfte abverlangt. Und auch jetzt gestattete sie sich keine großen Gefühlsregungen, weil sie für ihre Schwester stark sein musste. Es tat ihm leid, aber darauf konnte er wenig Rücksicht nehmen. Probleme hatte er auch so genug. Es würde nicht einfach werden, einen Mann zu finden, der Eliana gewachsen war. Allerdings war ihr Aussehen ein großer Pluspunkt. Sie war ein schönes schlankes Mädchen, die langen blonden Haare fielen in weichen Wellen über ihre Schultern, bis zu ihrer Taille und in ihrem fein geschnittenen Gesicht, mit dem schön geschwungenen Mund, standen Augen von einem Blau, wie er es noch nie gesehen hatte. Ob Anna auch so hübsch war und so schwierig? Nun, er würde es morgen wissen.

 

Ich schlug die Tür der Bibliothek hinter mir zu. So eine Frechheit! Wie konnte Justin so gefühllos sein? Ich lief durch die Küche hinaus zu den Ställen. Als ich die Stalltür öffnete schnaubte Brego, mein schwarzer Hengst. Ich betrat seine Box und schlang meine Arme um seinen Hals.

 „Ach, Brego!“

Das erste Mal, seit der Beerdigung unserer Mutter, weint ich. Ich weinte um mich, um Anna und ich hatte Angst vor dem was kommen würde.

„Brego, was soll aus uns werden? Anna und ich werden verkauft. Verkauft an irgendwelche Männer, die wir nicht kennen und nicht lieben. Wenn ich doch auf der Stelle tot umfallen könnte? Aber was würde aus Anna? Ich kann sie doch nicht allein lassen?“

Brego schnaubte leise und stupste mich mit seinem weichen Maul an.

 „Ja, wenn du ein Mann wärst, du würdest mich retten und weit, weit weg bringen. Stimmt`s?!“

Ein leises Geräusch schreckte mich auf.

„Hallo, ist da jemand?“  

„Ja! Ich bin hier!“

Oh, nein! Justin! Wie lange war er schon hier? Hatte er gehört was ich Brego  erzählt hatte? Ich wischte mir verstohlen die Tränen aus dem Gesicht. Justin betrat die Box. Er ließ sich zumindest nichts anmerken, als er fragte:

„Ist das ihr Pferd?“  

„Ja, er heißt Brego!“

„Sehr ungewöhnlich. –  Wie sehr viele Sachen in diesem Haus. Woher kommt der Name Brego?“

Im Halbdunkel konnte ich sein Gesicht nicht erkennen und fragte mich, ob seine Augen wieder so kühl blickten, wie vorhin.

„Es ist ein alter nordischer Name und bedeutet „königlich“.“

Justin trat näher und streckte seine Hand vor, damit Brego seinen Geruch aufnehmen konnte, danach streichelte er ihm sanft über Hals und Nüstern und Brego ließ es sich gefallen. Wenn er mit Menschen so sanft umgehen würde, wie mit Tieren! 

„Und was bedeutet ihr Name, Eliana?“

Er stand ganz dicht neben mir und seine Stimme war plötzlich sehr sanft und eindringlich.

„Mein Name kommt aus dem Griechischen, ein Steckenpferd meines Vaters. Er kommt von Helios – Sonne“, antwortete ich verlegen.

„Eine schöne Bedeutung. Gehen sie jetzt zu Bett und schlafen sie sich aus. Wenn morgen die Sonne aufgeht, sieht alles schon ganz anders aus.“

„Ja, Mylord.“

„Schlafen sie gut, Eliana.“

Ich verließ den Stall. Seine sanfte Stimme brachte mich mehr aus der Ruhe, als seine Distance von vorhin.

Justin hatte alles gehört. Er hatte sich vorgenommen, seine Gefühle außen vor zu lassen,  aber Eliana rührte irgendwie an sein Ehrgefühl. Er würde einen Ehemann aussuchen, den sie akzeptieren konnte.

„Tja, Brego, ich hoffe, sie hasst mich nicht zu sehr, dass würde es uns allen leichter machen.“

Justin tätschelte Bregos Hals und der schnaubte leise.

Ich huschte die Treppe hinauf, mein Herz schlug mir bis zum Hals. Ich hatte kaum Erfahrung mit Männern und Justin war ein außergewöhnliches Exemplar von Mann. Mit seiner anziehenden und gleichzeitig distanzierten Art hatte er sicherlich schon vielen Frauen das Herz gebrochen, aber nicht mit mir! Ich öffnete leise die Tür zu Annas Zimmer. Sie schlief tief und fest, daher ging ich in mein Zimmer und begab mich in mein Bett. Ich war so erschöpft, dass ich schnell einschlief. Entgegen meinen Befürchtungen war mein Schlaf tief und traumlos.

 

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